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第8回・綿ってどんな特徴があるの?


私たちが普段身に着けている衣類の中で最も親しまれている素材と言えば、まず「綿」(めん)を思い浮かべることでしょう。
綿は、身体に直接触れるインナー(肌着)から、シャツ・ブラウス・ジャケット・デニム・ジーンズ・スカートなど、幅広いアイテムに使われています。
ここでは、そんな幅広い活躍を見せる綿とはどんなものか、お話ししていきたいと思います。

綿、英語で言うコットンは、綿花(ワタの花)という植物から生み出されます。
綿繊維は、綿花の種の周りにびっしり生えている毛状の繊維のことを指します。綿花は花が散ると、コットンボールと呼ばれる実を結びます。綿の繊維はこのコットンボールの中で成長し、やがてそのコットンボールが開くとその繊維がむき出しになり、太陽光で乾燥されます。

綿の繊維はセルロースと呼ばれる物質が主成分で、表面には脂質の一種であるロウ(蝋)質でコーティングされています。セルロースとは、ブドウ糖やショ糖(砂糖)などの糖類が鎖状につながっている物質で、この仲間としてデンプン(澱粉)があります。ただセルロースは、デンプンと比較して分解されにくいのが特徴です。
一方、ミクロ・フィブリンと呼ばれる物質が螺旋状に並んでいるためねじれがあり、繊維の内側は空洞になっています。

このような繊維構造のため、加工がしやすく、かつ衣類の素材として最適ともいえる特徴をつくりだしています。
主だった特徴は、以下の通りです。
1)天然のねじれがあり、繊維同士と絡まりやすく、糸にしやすい。
2)肌触りが良く、吸湿性に優れている。
3)軽量ながら保温性に優れている。
4)薬品に強い(特にアルカリ)。

一方、毛とは異なり、繊維を曲げるとなかなかまっすぐにならず、シワになりやすい欠点もあるため、硫黄分が含まれる薬品などでシワになりにくくする防シワ加工(イージーケア加工)が施されることもあります。
また繊維をアルカリの液体に浸すことで、より光沢のある繊維にすることもでき、これを「マーセライズ」ないし「シルケット加工」と呼びます。
この他、余分な毛羽立ちをガスバーナーで焼いたり、微生物によって分解させたりして光沢を出す方法もあります。

綿花は、アメリカや中国・メキシコ・ブラジル・インド・エジプト・パキスタンなど、世界の広い範囲で栽培されています。また産地によって栽培される品種が異なり、そのため繊維の長さも多岐にわたっています。
繊維の短いものは太い糸か布団などの中綿などに使われるのに対して、長いものは細い糸などに使われ、高級品として扱われています。わけてもカリブ海周辺の西インド諸島で生産される海島綿(シーアイランド綿)や、アメリカなどで生産され、ペルー原産で繊維の長いピマ種よりも長いスーピマ綿は非常に繊維が長く、最高級品とされています。
繊維の太さは、毛と同じく番手という単位で表されます。一定の重さに対する太さのため、数値が大きいほど細くなりますが、毛と違って分母と分子が逆転しているのが特徴です。

日本でも、戦国時代から昭和初期にかけて盛んに栽培されていましたが、現在は完全に輸入に依存しています。そればかりか、合成繊維の台頭や衣料品の輸入急増などで、最近では綿そのものの輸入も激減している状況です。そんな中、地球環境に配慮して、農薬を使わずに有機栽培で育てられた綿花を用いて、衣料品になるまでのプロセスで極力化学的処理を行わない「オーガニックコットン」なる綿繊維も徐々に出回りつつあります。
最後に余談ですが、綿繊維に被われている種子からは油脂(綿実油)が採れ、食料とされることもあります。

次回は、季節を先取りしますが、「麻」についてお話したいと思います。

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